Quel genre d’homme était Colomb ?

URCarol Delaney, Columbus and the Quest for Jerusalem, Free Press, 2012, 319 p. 

Quel genre d’homme était Christophe Colomb ? Pourquoi a-t-il traversé l’Atlantique et qu’a-t-il fait dans le Nouveau Monde ? La mode est de le mépriser en tant que raciste avide et génocidaire et en tant que négrier, mais le professeur Carol Delaney de l’université Brown réfute ces accusations. Ses motivations étaient presque entièrement – même fanatiques – chrétiennes, et il était gentil avec les Indiens. Elle est mystifiée par la mauvaise réputation qu’il a acquise.

Comme l’explique le professeur Delaney, il est impossible de comprendre Colomb sans comprendre ce que pensaient les catholiques engagés au 15e siècle. La plupart croyaient que le christianisme était la seule vraie foi et que les infidèles allaient en enfer. L’évangélisation était un devoir. Beaucoup de chrétiens étaient millénaires et croyaient que la fin des temps et le retour du Christ – tel que décrit dans l’Apocalypse – allaient bientôt arriver. Une série de catastrophes a intensifié cette croyance et a incité les chrétiens à agir.

Selon l’Apocalypse, le Christ ne pouvait pas revenir avant que Jérusalem ne soit entre les mains des chrétiens. La conquête de la Terre Sainte par les Croisés en 1099 fut un gigantesque pas en avant, mais sa perte au profit de Saladin en 1187 choqua toute la chrétienté. Puis, en 1347, la peste noire a tué environ 25 millions d’Européens et jusqu’aux trois quarts de la population dans certaines régions d’Italie et d’Espagne. Un autre signe de la fin des temps à venir est le grand schisme de 1378 à 1417, au cours duquel deux papes se font concurrence, mais pire encore est la chute de Constantinople – la capitale orientale du christianisme – aux mains des Turcs en 1453. Cette année-là, Christophe Colomb avait deux ans ; il a grandi à une époque où les catholiques essayaient désespérément de comprendre comment Dieu avait pu permettre ces horreurs – perte de Jérusalem, peste, schisme, chute de Constantinople – et étaient déterminés à regagner le terrain perdu. Le souhait le plus ardent de Christophe Colomb, toute sa vie durant, était de reprendre la ville sainte de Jérusalem.

Le professeur Delaney explique que Colomb était convaincu qu’il pouvait aider à reprendre la Terre Sainte en traversant l’Atlantique pour aller en Chine. D’abord, il ramènerait de l’or, qui était censé être abondant en Chine, et cela permettrait de financer une nouvelle croisade. Ensuite, il pourrait éviter la route terrestre de la soie vers la Chine, qui a été bloquée après la chute de Constantinople. Troisièmement, il rencontrerait le dirigeant chinois, le Grand Khan, le convertirait au christianisme et persuaderait les Chinois chrétiens d’attaquer depuis l’Orient et d’aider à libérer Jérusalem. Aussi fantastique que cela puisse paraître aujourd’hui, l’idée d’enrôler les Chinois pour aider à réaliser la Seconde Venue remonte à l’époque de Marco Polo et à la publication de ses Voyages en 1300. Christophe Colomb possédait un exemplaire des Voyages et a pris de nombreuses notes dans les marges.

Il était rare que des laïcs lisent la Bible, mais Christophe Colomb la lisait avec diligence. Ses contemporains ont écrit sur son christianisme passionné, et il a été fortement influencé par les Franciscains, qui pensaient que les chrétiens ne devaient pas attendre passivement la fin des temps, mais travailler pour la provoquer. Christophe Colomb prenait également très au sérieux le devoir de convertir les peuples païens et de sauver leurs âmes.

Avant le voyage

Christophe Colomb était un Italien qui a grandi à Gênes. Il avait neuf ans lorsque des navires ont quitté Gênes pour une croisade ratée, un spectacle qui a dû faire une profonde impression. À 14 ans, il est apprenti marin et il a goûté pour la première fois à l’Atlantique lors d’un voyage en Angleterre en 1476, alors qu’il avait 25 ans. En 1481 ou 82, il s’est embarqué pour ce qui est aujourd’hui le Ghana, et a fait escale aux îles Canaries. Il était un navigateur doué, avec un talent largement admiré pour la navigation à l’estime (navigation sans instruments).

Christophe Colomb se moquait de savoir quel souverain chrétien finançait son voyage en Chine. Il rencontre le roi João II du Portugal, mais les Portugais explorent la route autour de l’Afrique et ne sont pas intéressés. Christophe Colomb s’adresse aux Britanniques et aux Français, mais ce sont les Espagnols de la reine Isabelle et du roi Ferdinand qui manifestent le plus d’intérêt. Pourtant, il s’écoula 13 ans entre la première audience de Colomb avec la reine et son premier voyage en 1492. Elle le retarde jusqu’à ce que les Maures soient finalement chassés d’Espagne, mais même après la Reconquista, elle hésite. Ferdinand a toujours douté de Colomb, et les conseillers d’Isabella ont essayé de la dissuader, mais elle a finalement accepté de payer pour trois petits navires et un équipage de 90 personnes.

Shmuel Thaler/Sentinel, une réplique de la Nina qui a traversé l’Atlantique en 1492 avec Christophe Colomb. (Crédit : ©/Santa Cruz Sentinal/ZUMA Press)

 

Découverte

Colomb a conservé une laiterie détaillée dont seules des versions abrégées subsistent, mais elles nous en disent encore beaucoup. Après 31 jours de navigation, tant de membres de l’équipage ont insisté pour faire demi-tour que Colomb a promis que s’ils ne voyaient pas la terre ferme dans trois jours, il abandonnerait et retournerait en Espagne. Deux jours plus tard, les navires ont touché terre sur ce qui est aujourd’hui l’île Watling aux Bahamas. Là, Christophe Colomb a trouvé des gens nus, qu’il a trouvés beaux et intelligents. Il leur a donné des bibelots de commerce “dans lesquels ils ont pris tant de plaisir et sont devenus tellement nos amis que c’était une merveille”. Christophe Colomb se croyait aux Indes, alors il appela les Arawaks Indios, ou Indiens.

Les Arawaks ne semblaient pas avoir de religion, et comme ils n’avaient pas à désapprendre une foi païenne, Christophe Colomb pensait qu’ils pouvaient facilement se convertir au christianisme. Il écrivit à ses mécènes : “Ils doivent être traités avec courtoisie parce qu’ils sont les meilleurs et les plus doux au monde, et surtout, parce que j’ai beaucoup d’espoir en Notre Seigneur que Vos Altesses les rendront tous chrétiens”.

Christophe Colomb avait beaucoup plus de problèmes avec ses propres hommes. Lorsque les navires naviguaient d’île en île, les indigènes étaient toujours doux, mais certains s’enfuyaient, et Colomb devait empêcher ses hommes de piller. Dans son journal, il a écrit son mécontentement à l’égard de ses hommes, surtout par rapport aux indigènes : “Je crois que dans le monde, il n’y a pas de meilleur peuple ni de meilleure terre. Ils aiment leurs voisins comme eux-mêmes, et ils ont le discours le plus doux du monde et ils sont doux et toujours rieurs”. Christophe Colomb était enchanté par la beauté des îles, la végétation, les oiseaux et les poissons. Les indigènes dormaient dans des hamacs, alors inconnus en Europe, et bientôt tous les marins européens dormaient dans des hamacs plutôt que sur le pont.

“Premier hommage à Christophe Colomb” José Garnelo, 1892. Crédit : Album / Oronoz

 

Un de ses capitaines, Martin Pinzon, a disparu pendant six semaines, à la recherche d’or. Lorsqu’il rejoignit la flotte, Christophe Colomb apprit que son équipage avait capturé des hommes et des femmes ; il ordonna leur libération et leur retour. Colomb espérait toujours trouver quelqu’un qui pourrait le conduire au Grand Khan afin qu’il puisse présenter des lettres de salutation de Ferdinand et d’Isabelle et lui enseigner le christianisme. Colomb persuada six Arawaks de rentrer en Espagne avec lui ; ils prouveraient qu’il avait atteint l’Inde, et il voulait qu’ils apprennent l’espagnol et le christianisme pour pouvoir revenir en tant que missionnaires.

Le Santa Maria s’échoue et fait naufrage le jour de Noël. L’équipage a établi un camp appelé Navidad, et Christophe Colomb a laissé derrière lui 40 hommes avec pour instruction d’être gentil avec les Indiens. Sur le chemin du retour, les navires s’arrêtèrent à ce qui est maintenant la République dominicaine et trouvèrent une tribu guerrière, très différente des Arawaks. Lors de leur première escarmouche avec les Indiens, son équipage a blessé plusieurs hommes à l’épée et à l’arbalète. Les Arawaks ont dit à Christophe Colomb que ces “Caribes” étaient cannibales et ont pris des esclaves.

Les navires de Christophe Colomb traversèrent l’Atlantique et rentrèrent au port en boitant sept mois et onze jours après leur départ. Colomb était un héros et présentait fièrement ses Indiens à la reine, ainsi que plusieurs pièces d’or qu’il avait trouvées. Il lui promit autant d’esclaves qu’elle le désirait, mais seulement parmi les Caribes mangeurs d’hommes. Ceci était conforme aux règles papales qui n’autorisaient l’esclavage que des sauvages qui résistaient au christianisme et qui pratiquaient des habitudes viles comme la sodomie ou le cannibalisme. Isabella ne s’est jamais beaucoup intéressée aux esclaves ; elle voulait que les Indiens se convertissent là où ils se trouvaient.

La reine a financé un deuxième voyage beaucoup plus important : 17 navires et 1 200 hommes. Ils devaient construire une station commerciale pour faire des affaires avec les Chinois, et Christophe Colomb devait recevoir un dixième des bénéfices. La reine ordonna aux colons de traiter les Indiens “très bien et avec amour”.

Lorsque la flotte revint à Navidad, Colomb trouva tout le monde mort. Des Indiens amis lui dirent que les hommes avaient défié ses ordres et étaient partis violer et piller. Cela a mis en colère un chef voisin qui les a attaqués et massacrés. Christophe Colomb, qui n’avait eu que de bonnes relations avec ces Indiens, a cru ce récit, bien conscient que les Espagnols auraient pu mériter ce qu’ils ont obtenu, mais beaucoup de nouveaux venus se méfiaient des Indiens et voulaient se venger. Christophe Colomb réussit à les retenir et la flotte trouva un autre site à Hispaniola pour une nouvelle implantation.

Échec

Christophe Colomb était un génie de la mer, mais le professeur Delaney écrit qu’il était un mauvais administrateur. Il pensait que des hommes de classes différentes pouvaient bien travailler ensemble, mais les hidalgos de haut rang qui étaient venus en voyage refusaient de travailler et s’attendaient à des richesses faciles. Ils ne cultiveraient pas, ne mangeraient pas la nourriture locale – que Colomb et d’autres appréciaient – et écrivaient des lettres à l’Espagne pour se plaindre de Colomb. Lorsque Christophe Colomb entreprit de nouveaux voyages de découverte à la recherche de l’or et du Khan, les hommes qu’il laissa derrière lui se rendirent dans l’intérieur des terres pour violer et piller.

Christophe Colomb confia à son frère Bartholomée la responsabilité de la colonie et retourna en Espagne. Il arriva vêtu de l’habit brun et grossier d’un franciscain, qu’il porta jusqu’à la fin de sa vie. Le professeur Delaney soupçonne qu’il s’agissait d’une réaction à la cupidité et à la cruauté des Espagnols. Christophe Colomb pensait que les colons étaient de mauvais missionnaires. Quand il a vu la reine, il a demandé de meilleurs frères que ceux qu’elle avait envoyés pour le second voyage. Ils pensaient que le baptême était suffisant pour rendre n’importe qui chrétien, mais Colomb pensait que les Indiens devaient recevoir une instruction soigneuse dans la foi. Pour le reste de sa vie, il insista sur l’importance de missionnaires capables de parler les langues indiennes.

Entre son deuxième et son troisième voyage, Christophe Colomb est resté deux ans en Espagne, et cette fois-ci, il est parti avec seulement 330 personnes, dont 30 femmes. Selon le professeur Delaney, il n’est pas clair s’il s’agissait d’épouses, de servantes ou de prostituées qui devaient empêcher les Espagnols de violer les Indiens. Lorsque Christophe Colomb est revenu à la colonie, il a constaté que les dissidents s’étaient soulevés contre le gouvernement strict de Bartholomée. Colomb a fait de son mieux pour mettre fin à ce qui était une guerre civile de bas niveau et rétablir l’ordre. Il était furieux de voir que des Espagnols continuaient à maltraiter les Indiens et à pendre les pires coupables. Il ne permit jamais l’asservissement des Indiens mais, sous la pression, il imposa aux Indiens une taxe à payer en récoltes ou en or.

Certains hidalgos défiaient l’autorité de Christophe Colomb, aussi a-t-il écrit à la reine, lui demandant d’envoyer un arbitre pour soutenir son autorité. Le professeur Delaney écrit que l’on sait maintenant pourquoi Isabella a choisi Francisco de Bobadilla, dont l’esprit était déjà empoisonné contre Colomb par des hommes qui étaient retournés en Espagne. Il s’est rangé du côté des insurgés et a renvoyé Colomb en Espagne enchaîné. Les colons préféraient de loin Bobadilla, qui les laissait exploiter et même assassiner des Indiens. Isabella a libéré Colomb après son retour, mais il a gardé les chaînes pour le reste de sa vie en souvenir de son humiliation.

Christophe Colomb enchaîné sur son navire, pl. 33, d’après p. 474 (vol. 2), Crédit : Album / quintlox

 

Pendant son séjour en Espagne, Christophe Colomb a écrit ce que l’on appelle le Livre des Prophéties, une longue justification théologique de sa vie et de ses voyages. Il considérait ses découvertes comme une partie importante d’un grand drame cosmologique qui devait culminer à la fin des temps. Le livre cite les écritures pour affirmer que ses voyages ont été divinement inspirés et ont accompli la prophétie biblique. Il explique pourquoi il était si conscient de la signification de son prénom, Christopher, qui signifie le porteur du Christ. Il croyait qu’il portait le Christ à l’Est.

Le professeur Delaney note que la plupart des érudits de Colomb sont choqués par le Livre des Prophéties et tentent de l’ignorer. Quoi qu’ils pensent de lui, ils n’aiment pas penser qu’il était un fou de religion, et le livre n’a pas été traduit en anglais avant 1992. Il s’agit cependant d’une déclaration claire de ses motivations.

Christophe Colomb est parti pour son dernier voyage en 1502. Il n’avait que des ordres d’exploration ; les colonies comptaient plusieurs milliers d’habitants, et la reine lui a retiré l’administration. Il fait d’autres découvertes, notamment en Amérique centrale, mais il est victime d’une série d’accidents, dont un naufrage qui le laisse bloqué en Jamaïque pendant un an et cinq jours.

Peu après son retour en Espagne, Isabella meurt. Ferdinand n’a jamais eu beaucoup de foi en Christophe Colomb et ne finance plus de voyages. Colomb ne vit pas dans la pauvreté ou l’obscurité, mais ne retrouve jamais la gloire qu’il avait gagnée lors de son premier voyage.

“Les derniers moments de Christophe Colomb” par Claude Jacquand. Crédit : Album / Images d’art

 

Le professeur Delaney est déconcerté par la mauvaise réputation de Christophe Colomb. Elle note qu’au contraire, Bartolomé de Las Casas – qui a connu et admiré Colomb – est désormais considéré comme un héros parce qu’il a défendu les droits des Indiens lors du débat de Valladolid en 1550-1551. Las Casas a insisté pour que les Indiens soient reconnus comme des hommes libres ayant les mêmes droits que les Espagnols. Le professeur Delaney écrit : “On ne se souvient de Las Casas que pour sa défense de l’Indien ; on oublie qu’il possédait des esclaves et qu’il soutenait et exploitait des encomiendas [plantations sur lesquelles les Indiens étaient serfs] tandis que Colomb, qui n’a jamais possédé d’esclaves, est injurié et blâmé pour tout ce qui a mal tourné dans les Indes”.

Les universitaires peuvent considérer Las Casas comme un humanitaire, mais les personnes qui démolissent actuellement les statues de Colomb n’ont probablement jamais entendu parler de lui. Ils ne se soucieraient pas non plus que quelqu’un leur dise que Colomb était gentil avec les Indiens et pendait les Espagnols qui les maltraitaient. Le crime de Colomb est d’être venu ici ; il a amené des Blancs dans le Nouveau Monde. Il était honoré pour cela, mais aujourd’hui, cela fait de lui un méchant.