Comment San Carlos Borromeo a géré l’épidémie de son temps

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(Roberto de Mattei/Adelante la Fe)- Saint Charles Borromée (1538-1584), cardinal de la Sainte Église catholique et archevêque de Milan de 1565 à 1583, a été décrit dans le décret de sa canonisation comme “un homme qui, alors que le monde lui sourit avec une grande flatterie, vit crucifié dans le monde, Il vit par l’esprit, piétinant les choses terrestres, cherchant continuellement le céleste, non seulement parce qu’il a accompli l’office d’un ange, mais parce qu’il a imité sur terre les pensées et les actes de la vie des anges” (Paul V, Bull Unigenitus du 1er novembre 1610).

La dévotion aux anges accompagnait la vie de saint Charles, que le comte d’Olivares, Don Enrique de Guzman, ambassadeur de Philippe II à Rome, appelait “plus d’ange que d’homme” (Giovanni Pietro Giussano, Vita di San Carlo Borromeo, Stamperia della Camera Apostolica, Rome 1610, p. 441). De nombreux artistes, tels que Théodore Vallonio à Palerme et Sébastien Bourdon, ont représenté dans leurs tableaux Saint Charles Borromée contemplant un ange pointant son épée sanglante, laissant ainsi entendre que la terrible épidémie de peste de 1576 avait cessé.

Tout avait commencé au mois d’août de cette année-là. Milan était en fête pour recevoir Don Juan d’Autriche, qui allait passer par la voie espagnole car il avait été nommé gouverneur des Flandres. Les autorités de la ville ont fait des pieds et des mains pour rendre les plus grands honneurs au prince espagnol. Mais Charles, qui était déjà prélat de l’archevêché depuis six ans, suivait avec inquiétude les nouvelles en provenance de Trente, Vérone et Mantoue, où la peste avait déjà commencé à prendre des vies. Les premiers cas se sont produits à Milan le 11 août, précisément au moment où Don Juan est arrivé d’Autriche. Le vainqueur de Lepanto, suivi du gouverneur Don Antonio de Guzmán y Zúñiga, a quitté la ville tandis que Carlos, qui s’était rendu à Lodi pour assister aux funérailles de l’évêque, s’y est précipité. La peur et la confusion régnaient à Milan, et l’archevêque se consacrait entièrement à l’assistance aux malades et envoyait des prières publiques et privées. Dom Prosper Guéranger a résumé l’inépuisable charité de l’évêque par ces mots : “En l’absence des autorités locales, il a organisé les services de santé, fondé et rénové des hôpitaux, obtenu de l’argent et de la nourriture et décrété des mesures préventives. Il a surtout pris des mesures pour apporter une aide spirituelle, une assistance aux malades, l’enterrement des morts et l’administration des sacrements aux habitants de la ville, qui étaient confinés chez eux, entre autres mesures préventives. Sans craindre la contagion, il a personnellement couvert les frais en visitant les hôpitaux, en dirigeant des processions pénitentielles et en se faisant père et véritable berger pour tous” (L’anno liturgico – II. Tempo Pasquale e dopo la Pentecoste, Paoline, Alba 1959, pp. 1245-1248).

Saint Charles était convaincu que l’épidémie était un fléau envoyé du ciel en punition des péchés du peuple et que pour y remédier, le recours à des moyens spirituels était nécessaire : la prière et la pénitence. Il a reproché aux autorités civiles d’avoir fait confiance aux moyens humains plutôt que divins. “N’avaient-ils pas interdit toutes les réunions pieuses, et toutes les processions pendant le temps du Jubilé ? J’étais convaincu que c’étaient là les causes de la punition” (Chanoine Charles Sylvain, Histoire de Saint Charles Borromée, Desclée de Brouwer, Lille 1884, vol.) Les magistrats qui gouvernent la ville continuent à s’opposer aux cérémonies publiques de peur que la foule n’augmente la contagion. Mais Charles, qui était guidé par l’Esprit de Dieu”, souligne un autre de ses biographes, “l’a convaincu en citant plusieurs exemples, dont celui de Saint Grégoire le Grand, qui avait arrêté la peste qui dévastait Rome en 590 (Giussano, op. cit. p. 266).

Alors que l’épidémie se propageait, l’archevêque a ordonné trois processions générales, qui devaient avoir lieu les 3, 5 et 6 octobre à Milan, afin d’apaiser la colère de Dieu. Le premier jour, même si ce n’était pas le Carême, le saint a imposé des cendres sur la tête de milliers de personnes rassemblées tout en les exhortant à faire pénitence. Après la cérémonie, la procession s’est rendue à la Basilique de Saint Ambroise. Il était lui-même à la tête des gens, portant une cape violette et une capuche, pieds nus, avec une corde de pénitence autour du cou et portant une grande croix. Dans l’église, il a prêché sur la première lamentation du prophète Jérémie, Quomodo sedet sola civitas plena populo, et a affirmé que les péchés du peuple avaient provoqué la juste indignation de Dieu.

La deuxième des processions conduites par le cardinal se rendit à la basilique de Saint-Lorenz. Dans son sermon, il appliqua à la ville de Milan le rêve de Nabuchodonosor raconté par le prophète Daniel, “montrant que la vengeance divine était tombée sur la ville” (Giussano, Vita di San Carlo Borromeo, p. 267). Le troisième jour, la procession est allée de la cathédrale à la basilique de Sainte-Marie, dans les environs de Saint-Celsus. Saint Charles a porté dans ses mains la relique du Saint Clou de Notre Seigneur, dont l’empereur Théodose avait fait don à Saint Ambroise au cinquième siècle, et a conclu la cérémonie par un sermon intitulé Peccatum peccavi Jérusalem (Jérémie 1:8).

La peste ne semblait pas vouloir s’atténuer, et Milan était une ville déserte, car un tiers de la population avait perdu la vie, et le reste était en quarantaine ou n’osait pas quitter son domicile. L’archevêque a ordonné que dans les places principales et les carrefours de la ville soient érigées une vingtaine de colonnes de pierre couronnées par une croix afin que les habitants de tous les quartiers puissent assister à la messe et aux prières publiques depuis les fenêtres de leurs maisons. Un des saints patrons de Milan était Saint Sébastien, le martyr auquel les Romains ont eu recours lors de la peste de 672. Saint Charles a proposé aux magistrats milanais de reconstruire le sanctuaire dédié au saint, qui était en ruines, et de célébrer une fête solennelle en son honneur pendant dix ans. Enfin, en juillet 1577, la peste a cessé et en septembre, la première pierre du temple civique de Saint-Sébastien a été posée. Le 20 janvier de chaque année, une messe est encore célébrée pour commémorer la fin de l’épidémie.

L’épidémie de peste qui punit Milan en 1576 est la même pour Rome que le pillage des Lansquenets cinquante ans plus tôt : une punition, mais aussi une occasion de purification et de conversion. Saint Charles Borromée a compilé ses méditations dans un Mémorial, dans lequel il écrit entre autres : “Ville de Milan, ta grandeur s’est élevée jusqu’aux cieux, tes richesses se sont étendues jusqu’aux extrémités du monde (…) Soudain, du ciel vient la peste, qui est la main de Dieu, et soudain et avec un bruit sourd ton orgueil est abattu” (Memoriale al suo diletto popolo della città e diocesi di Milano, Michele Tini, Roma 1579, pp. 28-29). Le saint était convaincu que tout cela était dû à la grande miséricorde de Dieu : “Il frappa et guérit ; il fouetta et guérit ; il brandit la verge du châtiment et il offrit le bâton de soutien” (Memoriale, p. 81).

Saint Charles Borromée est mort le 3 novembre 1584 et est enterré dans la cathédrale de Milan. Son cœur a été solennellement transféré à Rome, à la basilique de Saint-Ambroise et Saint-Charles sur la Via del Corso, où il est toujours vénéré. D’innombrables églises lui sont dédiées, comme la majestueuse Karlsikirche [église Saint-Charles] de Vienne, construite au XVIIIe siècle comme acte votif pour l’empereur Charles VI, qui avait confié la ville à la protection du saint pendant la peste de 1713.

Pendant les dix-huit années qu’il a passées à la tête de l’archevêché de Milan, Saint-Charles s’est consacré avec le même engagement à la lutte contre l’hérésie, qu’il considérait comme le fléau spirituel. Selon Saint Charles, “aucune autre culpabilité n’offense Dieu plus que le vice de l’hérésie, aucune ne provoque sa colère plus que le vice de l’hérésie, et à son tour, rien ne ruine plus les provinces et les royaumes que cette horrible peste” (Conc. Prov. V, Pars I). Citant cette phrase, St. Pie X l’appelait “un modèle du troupeau et des bergers des temps modernes, un défenseur inébranlable et un conseiller de la vraie réforme catholique contre ces récents innovateurs, dont l’intention n’était pas la réintégration mais plutôt la déformation et la destruction de la foi et des mœurs” (encyclique Edita saepe du 26 mai 1910).