Pourquoi les chrétiens croient-ils en l’enfer ?

THE CATHOLIC THING – Par Michael Pakaluk

Pourquoi les chrétiens croient-ils en l’enfer ? Parce que la chrétienté l’a affirmé, Jésus enseigne clairement la réalité de l’enfer dans la Bible, et la réalité de l’enfer résonne avec un compte-rendu honnête de notre propre expérience.

Ce n’est pas la réponse que le théologien David Bentley Hart a donnée au début de ce mois, lorsque le New York Times lui a offert un perchoir pour discuter des croyances erronées de ses compagnons chrétiens. La Bible est si peu claire sur l’enfer, a-t-il écrit, alors qu’elle est claire sur le salut universel, que la doctrine de l’enfer doit être purement une expression de la mauvaise volonté des chrétiens. Ils haïssent tellement leurs semblables qu’ils veulent qu’ils passent l’éternité à les tourmenter.

Lorsque l’Empire romain a embrassé le christianisme, écrit Hart, la doctrine de l’enfer était une forme de “terreur spirituelle”, qui servait d'”instrument indispensable de stabilité sociale”. Mais les motifs persistants, insiste Hart, ont toujours été profondément personnels – et déments. Les chrétiens tirent un “plaisir secret”, dit-il, de l’espoir que, lorsqu’ils seront sauvés, ils seront enviés par les damnés : “Quel paradis peut-il y avoir. … sans une éternité pour savourer l’envie impuissante de ceux qui sont hors de ses murs ?

En effet, la malice de ces chrétiens ne connaît pas de limites, selon Hart. Ils ne peuvent pas accepter “un concept de Dieu qui ne donne pas une licence adéquate à la cruauté dont leur propre imagination est capable”. … L’idée de l’enfer est le trésor de leurs espoirs les plus secrets et les plus chers.”

C’est une calomnie assez grossière à l’encontre des chrétiens, que le New York Times est naturellement désireux de promouvoir. N’a-t-il pas toujours été clair que ces “ennemis de la race humaine”, qui s’opposent à l’avortement, au mariage homosexuel et à d’autres bonnes choses, abritent la haine dans leur cœur ? Aujourd’hui, même l’un d’entre eux l’avoue ! Et si vous voulez être pleinement convaincu de la malveillance invétérée des chrétiens dans ce domaine, vous pouvez suivre le lien, que Hart a bien voulu vous fournir, vers son nouveau livre à ce sujet.

Bien sûr, un théologien comme Hart qui accuse des milliards de chrétiens de malveillance, et qui estime que les chrétiens prennent un plaisir morbide à se placer au-dessus des autres, se met dans une position assez exposée. Jésus n’a-t-il pas parlé d’échardes et de bûches ? Hart doit donc considérer son attaque comme de la légitime défense. Son livre, dit-il, a provoqué une frénésie de critiques (“si seulement”, pourrait-on dire), qu’il qualifie diversement d’indignées, d’hystériques, de truculentes, de désinhibées et de démentes. Il est obligé de rendre compte de ces attaques contre lui, dans les pages du New York Times.

Si quelqu’un me demandait pourquoi les chrétiens croient en l’enfer, mon point de départ ne serait pas les courriels de colère adressés à Hart à propos de son nouveau livre, mais le Catena Aurea, sur Matthieu 25:46, “Et ceux-ci iront au châtiment éternel, mais les justes à la vie éternelle”.

La Catena Aurea, ou “chaîne dorée”, est le remarquable assemblage des commentaires des Pères de l’Evangile par saint Thomas d’Aquin, pour produire un seul commentaire en continu. Il offre une vision équilibrée de l’enseignement des Pères de l’Écriture qui fait autorité. Je commencerais par Mt. 25:46, parce que c’est un texte qui prouve l’existence de l’enfer : si quelque chose compte comme texte de preuve, ce doit être ces mots d’une des paraboles de Jésus.

Il y a ici une symétrie entre le sort des justes et celui des injustes. On dit que les justes “héritent du royaume préparé pour vous depuis la fondation du monde”. (v. 34) Mais hériter d’une chose, c’est la donner comme sa propre possession, et l’expression “fondation du monde” désigne une réalité ultime, non conditionnelle. De même, les injustes sont consignés dans le “feu éternel, préparé pour le diable et ses anges”, qui doit donc être aussi fixe et inaltérable que la volonté de Satan contre Dieu.

Le mot rendu ici “éternel” (aiōnios, qui s’inspire de la signification de “l’éternité” inhérente à sa racine indo-européenne, *aiw-, tout comme notre mot, “ever”) est toujours utilisé dans ce sens dans le Nouveau Testament, principalement pour “la vie éternelle”.

Mais plus important encore, Jésus utilise le même terme pour la durée de la punition, comme pour la durée de la vie. Ce qui vaut pour l’une doit donc valoir pour l’autre. Si la vie est éternelle, la punition est éternelle.

Le terme de châtiment a lui aussi une connotation de tourment, comme le suggère d’ailleurs le mot “feu”. “Certains se trompent”, dit saint Augustin, cité dans le Catena, “sur le fait que le feu est en effet appelé éternel, mais pas le châtiment. C’est ce que le Seigneur a prévu, et c’est en ces termes qu’il résume sa sentence”.

Hart mord la balle. Pour faire douter de l’éternité de l’Enfer, il fait douter de celle du Ciel. Voici comment il rend Mt 25:46 dans sa récente traduction du Nouveau Testament : “Et ceux-ci iront au châtiment de l’Âge, mais les justes à la vie de cet Âge.”

Le langage effrayant utilisé par Jésus dans les évangiles”, nous assure Hart dans sa chronique du New York Times, “lorsqu’il est lu en grec original, ne parvient pas à délivrer les dogmes infernaux que nous supposons par hasard être là”. Au moins, sa traduction fait en sorte qu’elle ne livre pas. Mais, de la même manière, elle ne parvient pas à livrer le dogme du Ciel. Chaque promesse de Jésus sur la vie éternelle devient, selon Hart, une promesse sur “la vie dans l’âge”.

Mais l’enfer n’est pas simplement une vérité que Jésus enseigne et affirme indirectement en de nombreuses occasions (par exemple, lorsqu’il dit qu’il aurait mieux valu que son traître ne naisse pas, Mt 26, 24). Comme le soulignent les Pères, elle résonne dans nos cœurs, non pas parce qu’elle est déjà “là”, mais parce que nous sommes conscients que nous avons la liberté de rejeter Dieu et le bien. Et nous sentons que les chances finissent par s’envoler. Nous pouvons nous fixer sur le mal, et une véritable attitude de pénitence ne reconnaît aucune prétention à Dieu pour nous tirer d’affaire. (Ps. 51:4)

Hart et d’autres écrivains récents font de gros efforts pour nier la vérité, mais les mots restent.

*Image : Le Jugement dernier de Jan van Eyck (détail), vers 1440-41 [The MET, New York]. C’est la partie inférieure du panneau droit d’un diptyque.